UAE(アラブ首長国連邦)のドバイ政府は2014年、UAE第2の中心都市であるドバイをスマートシティ化するために2021年までのロードマップを示した「Smart  Dubai 2021」を発表した(図1)。「Smart Dubai 2021」は、「スマートライフ」「スマートな経済」「スマートなガバナンス」「スマートなモビリティ」「スマートな環境」「スマートな人々」というあらゆる市民生活に関わる6つのテーマからなる。

図1 Smart Dubaiのイメージ写真とロゴ。「スマートライフ」「スマートな経済」「スマートなガバナンス」「スマートなモビリティ」「スマートな環境」「スマートな人々」という6つの柱からなる(出所:ドバイ政府)
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 それらを実現するために、ブロックチェーンを活用した仮想通貨戦略、電子政府化による行政サービスの効率化、エネルギーの最適活用など多岐にわたって検討を進めている。「スマートモビリティ」では特に、渋滞を回避し、安全で素早く市民が移動できる環境を構築するために、自動運転の開発に重点を置いている。

 ドバイのスマートモビリティ戦略を立案しているのが、交通当局であるRTA(Roads and Transport Authority)である。RTAが中心となって、2030年までにドバイにおける交通手段の25%を自動運転とする戦略「Dubai Autonomous Transportation Strategy」を策定した。RTAはそのための交通法規を策定し、インフラ整備や自動運転車の認定、ライセンス供与などの環境を整備する。さらに技術面では、車車間などの通信システムや高精細な電子地図も開発するという。

自動運転EVバス「pods」の走行実験をスタート

 RTAは、同戦略の実現のために複数のタイプの自動運転車の検討を進めている。そのうち、ファースト・ラストワンマイルの自動走行車の候補として有力視しているのが、米Next Future Transportation製の自動運転EV(電気自動車)バス「pods」である(図2)。RTAは「pods」を実用化するための開発費として41万ドルを拠出し、2018年からドバイ市内でテスト走行をスタートした。

図2 自動運転EVバス「pods」(出所:RTA)
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 「pods」は長さ2.87m、幅2.24mの立方体形状で10人乗りである。蓄電池を搭載して1回の充電で3時間走行できる。ただし、充電には6時間を要する。平均時速は20㎞である。ユニークなのは、走行中に15~20秒で連結し、5秒で切り離しが可能で、各乗客の目的地に合わせて、複数の車両を切り替えながら最適に運航できる点だ(図3)。連結した車両間を乗客が移動することもできる。

図3 複数台の「pods」がフレキシブルに連結・切り離しが可能で、バスにもオンデマンド配車タクシーにもなる(出所:RTA)
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 複数が連結すれば自動運転バスとなるが、1台ならばオンデマンドの配車タクシーとして機能し、乗客はスマートフォンから呼び出すことも可能だ。