高齢化が進む地域で、経営難が続いていた宇都宮病院(和歌山県和歌山市)。流れを変えたのは、同病院が敷地内に作ったコミュニティー施設だった。住民が自らの居場所として運営し、人が集まる場所として定着。地域内でのゆるいつながりができ、助け合いや生きがい作り、産業振興にまで発展している。

 2013年、2件あったスーパーマーケットが両方とも撤退した、和歌山県和歌山市鳴神。和歌山市の中心部から車で15分ほど、周辺には高度成長期に造成された戸建ての団地が広がる。人口は右肩下がりで、住民の高齢化が進んでいる地域だ。毎日のように歩いて買い物に行けるスーパーマーケットは、地域の人にとって貴重な外出先だった。外出先を失って引きこもり、足腰が弱くなってしまった高齢者もいた。

宇都宮病院(和歌山県和歌山市)理事で、企画室長の宇都宮越子氏(写真:筆者が撮影)

 時を同じくして、同地域のある病院が経営危機にひんしていた。医療法人久仁会宇都宮病院は、1970年に急性期病院として開院した。しかし、院長が代替わりした数年後、「急性期病院として頑張ることが難しい時代になった」として、療養型病床に転換することを決意した。それでも経営はなかなか好転せず、147床あった病床も80床まで減らした。同病院理事の宇都宮越子氏は、「療養型の病院に切り替えた後は“負けた”ように見られてしまった。死亡退院が多い療養型の病院は、『生きて出られない病院』という世間からのマイナスイメージもあったようだ。地域住民からは『いつつぶれるか』などと噂されていた」と振り返る。

 同病院がここで打った策が、病院経営を改善させただけでなく、結果的に地域住民の生きがいや健康につながった。

地域住民が集まる「なるコミ」の魅力

 同病院が取り組んだのが、病院の敷地内にあった古い看護師寮を取り壊し、2015年にコミュニティースペース「なるコミ」の運営を開始したことだった。

 開設から5年余りがたった今では、食堂でランチを楽しむ人や、様々開催される教室で趣味に熱中する人など、多様な使い方をする人が集まっている。人が集まるようになったことで、移動パン屋や移動スーパーなどが定期的に病院前に出張してくるようになり、さらに人が集まるようになった。地域に歩いて行ける場所ができたことで、自宅からなるコミまでの道中にある肉屋や魚屋で買い物をする住民が増加。病院がお祭りを開催した際には、地域の肉屋が感謝の印にコロッケ300個を寄付してくれたという。なるコミは、地域の高齢者から子どもたち、その保護者まで、多様な年代の人々が集まる「地域の居場所」となった。

病院の敷地内に建てられたコミュニティー施設「なるコミ」。移動スーパーが出店する日もある(提供:宇都宮病院)

 例えば、月に1回開催している「子ども食堂」は、子どもの食事を無料で提供しているボランティア活動だ。小さい子どもは親子連れで、小学校高学年くらいになると子どもたちだけで食べに来る。1日で130人ほどが訪れることもあるという。

 子ども食堂が開く日には、近隣の農家や農業協同組合から食材の差し入れが大量に届く。病院のスタッフや、近隣住民のボランティアが毎回たくさんの料理を作り、ビュッフェ形式で提供する。ボランティアの中には、70歳代の男性も数人いて、高齢男性の社会参加の機会にもなっている。引退後、料理教室に通ったが、普段は妻が料理をしていて台所を使えないため、ここで料理の腕を披露しているのだという。

 宇都宮氏が子ども食堂で食事をする子どもたちを見ていると、2割くらいは気になる子がいるという。「野菜に全く手を付けないので、いつもお家でどんなご飯を食べているの?と聞いてみると、スナック菓子だったり、半額シールのついたサンドイッチを買い込んで、その中から適当に選んで食べていたりすると言う。『このお野菜食べたことない?』と聞いてみると、そうだと言うので、一緒に食べてみたりする」。こうした声かけが、月1回の見守りの機会になっている。

 子ども食堂で接点を持てるのは地域の子どもたちだけではない。毎週子どもを連れて訪れるある一人親家庭の母親からは、「日中は仕事をして、家に帰ったらとにかく子どもにご飯を食べさせながら、自分はその間も家事をする生活だ。ゆっくり子どもと向き合ってご飯が食べられるのは1カ月に1回、この時間だけ。あと何日で子ども食堂だ、と思うと頑張れるので、絶対にやめないでほしい」と訴えられたという。この母親のように、なるコミの利用が生きる上での支えとなっているケースは少なくなく、地域になくてはならない拠点となりつつある。

学校が休みの日になるコミで卓球をして遊ぶ子どもたち。奥では将棋教室が開催されている(写真:筆者が撮影、以下同)

 地域の一病院が「地域の居場所」として開花するまでには、宇都宮氏を中心とした様々な取り組みがあった。

最初の一歩は「おいしいものと楽しいことを用意すること」

 同病院が経営難を脱するには、人口が減る地域の中で患者数を維持し、増やす必要があった。宇都宮氏はまず、地域のニーズに対応すべく、自治会や婦人会、民生委員などに意見や要望を聞くところから始めた。

 すると、「スーパーがなくなってから出歩く場所がない」、「自治会の会合は既に集まるメンバーが顔なじみになっており、途中からは入り込みにくい」といった声が聞かれた。そこで宇都宮氏は、「おいしいものと楽しいことを用意すれば、人は集まってくるんじゃないか」と考えた。

 なるコミの建物は2階建てとし、1階の広い多目的スペースで、昼は外来食堂として営業したり、各種教室に使用している。その他、キッズルームや、医療・介護・福祉の専門職に無料相談できる相談室がある。

 外来食堂では、和歌山県の食材を使った薬膳ランチ(1000円)を扱うこととした。2種類から選べるメーンと、自分が食べたいものをビュッフェ形式でたっぷり選べる副菜を常時10~15種類用意。メニュー開発は宇都宮氏肝いりで行われ、これまでに600種類ほどがある。副菜は季節や体質に合わせてお勧めもしているという。薬膳について学ぶ資格「薬膳アンバサダー」も創出し、力を入れている。

外来食堂で提供している薬膳ランチ(1000円)。メーンを肉か魚の2種類から選び、副菜は食べたいものを自ら選ぶビュッフェ形式となっている
副菜は「体質チェックリスト」で体質に合うものを自分で取れるよう、ビュッフェスタイルで提供しているという

地域住民がボランティアで作る教室が次々誕生

 なるコミで開催している教室は、フラダンス教室やウクレレ教室、卓球教室、将棋教室、ヨガ教室など、その種類は多岐に渡る。

 教室を企画し始めた当初は、同病院の医師たちが疾患について話す会や健康教室のようなものを検討したが、開催することはなかった。宇都宮氏は、「医療に関心が高い人しか来てくれないし、医師も負担が増えたなど活動にネガティブな印象を持つようになるかもしれないと思った」と理由を語る。

 唯一病院関係者が講師となっているのは、「なるコミ体操」と呼ぶ、同病院の理学療法士が行う体操教室だ。なるコミで一番最初に立ち上がった企画でもある。宇都宮氏は、「当院のリハビリテーションの宣伝になればいいと思った」と狙いを語るが、体操教室は宇都宮氏の想像を超える人気を博し、開始後1カ月以内に30人ほどが集まった。参加者が腕を広げられないほど多くなったため、別の曜日にも体操教室を始めることになった。この別日の教室が、地域の居場所作りの第一歩ともいえる取り組みになった。

2020年末、緊急事態宣言前に開かれた認知症カフェの様子

 もう1日体操教室を開催することになったが、同病院の理学療法士が週に2日も講師を務めるのでは負担が大きくなってしまう。そこで、ボランティア講師を探すことになった。見つかったのが、地域のスポーツ連盟に所属する70歳代の男性だった。地域のボランティア講師に、なるコミ体操よりもちょっとハードな、体を鍛えたい人向けの体操教室を開催してもらうことになった。「最初は片足立ちもできなかった人が、今では片足で立って浮かせた足で、あいうえおが書ける」と宇都宮氏は言う。始めてみると、周辺地域から教室の開設希望者が次々に現れ、いくつもの教室が立ち上がっていった。

地域の居場所作りが病院の経営にも寄与

 なるコミ自体の採算性については、各教室への参加費は1回100~500円程度で、単体で見れば大きな収益を生み出すわけではない。開設費用が8000万円近くかかっている上、建物のメンテナンス費や人件費もかかる。しかし、法人全体で見れば、なるコミが収益に貢献している部分は決して小さくなさそうだ。

 まず、住民や地域の医療機関、介護事業者からの同病院へのイメージが変化したことで、紹介患者が増え、ベッドの回転率が上がり始めた。退院後も含めた健康増進、リハビリに力を入れていることなどが評価され、急性期病院を退院する際の転院先として選ばれることが増えた。また、子連れの人がなるコミを訪れるようになってからは、病院の予防接種数が大幅に増加。地域包括ケア病棟では、在院日数を短くするために地域の医療・介護職との連携が欠かせないが、地域での病院の知名度が上がり、退院調整も柔軟に行えるようになったという。

 特に大きいのは、なるコミ開始前から受診者数が2.5倍に増加した生活習慣病予防健診などの健診事業だ。いつもは1000円で提供している薬膳ランチは、宇都宮病院の生活習慣病予防健診や人間ドック利用者には無料で提供している。「薬膳ランチが付くことと、胃部レントゲン検査がバリウムではなく胃カメラであることから人気を博し、常に予約でいっぱいの状態」だと宇都宮氏は言う。

コミュニティー施設の運営が、病院の経営にも寄与した

 「住民と接点を作り、5年後、10年後の患者が増えれば」との考えで始めたなるコミだったが、知名度や信頼感向上といったメリットが表れるのは早かった。もちろん、なるコミだけの効果ではないが、なるコミ開設後の宇都宮病院の新規患者数、事業収益はともに右肩上がりで、財務面も良好だという。

地域住民のゆるいつながりが新たな取り組みを生み出し続ける

 2020年から始まった新型コロナウイルス感染症の流行で、緊急事態宣言が出された4~6月は、食堂以外のなるコミの運営を休止した。その結果、体操教室に通ってきていた人が数人寝たきりになってしまった。宇都宮氏は、「改めて地域におけるなるコミの使命の大きさを実感した」と言う。教室によっては、メンバーでLINEグループを作り、体調を気遣い合う動きも生まれた。

 これまでも、なるコミでは「病院側があまり運営に手を出さないこと」を大事にしてきた。「私はもともと看護師で、医療従事者なのでつい管理したくなってしまうが、なるべく口出しせず、お任せするようにしている」(宇都宮氏)。教室も、最初は様子を見に行くが、徐々に頻度を減らし、顔を出せるときだけ出す、といったスタンスにしている。

 これは、宇都宮氏が「地域のコミュニティーにするなら、地域の人にとって居心地のよい場にしなければならない」と考えるからだ。どの教室の運営も、自分たちで考えてやっていく。参加者から、運営にクレームが出たことはないという。宇都宮氏は、「運営の責任の一端が自分にある場であれば、いいがかりに近いクレームを入れる人はいない。病院がサービス精神旺盛に何でもお膳立てするのではなく、参加者の提案に委ね、住民が自分事として運営してもらうようにしている」と言う。

 これは、長い目で見たときに、真に地域で意義のある活動になるよう、宇都宮氏が心掛けたことだ。「私が一生懸命運営しているから、地域のコミュニティーが成り立つ、ということになれば、私がいなくなった後に困ってしまう。100年後も考えれば、手を出しすぎずに地域住民同士のゆるいつながりを作っていくことが、結果として面白いことにつながると考えている」。

 例えば昨年、なるコミの子ども食堂に肉を寄付してくれる精肉卸と、卵を寄付してくれる居酒屋の社長同士を引き合わせた結果、居酒屋の社長が新たに焼肉屋を開業することになった。また、高齢者住宅のオーナーと料理教室の講師が、なるコミの薬膳アンバサダー養成講座で出会い、高齢者住宅用の給食事業が生まれた。住民同士のゆるいつながりが、地域の互助(助け合い)だけでなく、産業まで生み出した。

 病院が始めた地域の居場所作りが、しっかりと住民のものになったなるコミ。同様の取り組みがそれぞれの地域に展開すれば、地域住民の健康と幸せに寄与する未来があるだろう。

(タイトル部のImage:Getty Images)