新型コロナウイルス感染症の流行をきっかけに、人々の生活様式は大きく変化した。ニューノーマルと呼ばれる新しい生活様式がいま求められる中、日本のものづくりを支えてきたメーカーの多くがコロナ禍を機に生まれた新しい「健康・衛生の周辺市場」を意識した製品を次々に投入し、ヒット商品を生み出しつつある。そのベースにあるのは各メーカーが長年積み上げてきた技術や経験だ。

 総合スポーツメーカーのミズノは2020年5月、水着素材を採用したマウスカバーを数量限定で発売し、同社のウェブサイトに注文が殺到したのは記憶に新しい。このマウスカバーは、同社の水着や陸上ウエアに採用している2Wayストレッチトリコットという伸縮性に優れた素材を使用しており、フェイスラインにフィットするのが特徴だ。あくまで飛沫の飛散防止用のマスク、という位置付けで、ブラックやネイビーなどのシックな色に加えて、ローズなどの鮮やかなカラーも用意し、カジュアルに装着できるのが特徴だ。

 花粉や菌、ウィルスなどが口や鼻から入るのをシャットアウトする、というマスク本来の機能を追求すのではなく、あくまで他者への気遣いを表明する「マナー」を伝える道具としての、いわば「ライトユーザー向け」マスク。だが、5月15日に発売開始をすると、用意していた2万枚が即日完売した。

 マスクは、今回のコロナウイルスの流行で大きく社会的な位置付けが変わった商品だ。これまでのマスクが持つ「調子が悪い人」「アレルギーのある人がつけるもの」「表情を隠し、化粧が落ちてしまう」などのネガティブなイメージが大きく、できればあまり着けたくないと考える人が多かった。また、小売の現場などではこれまでマスク着用は顧客に対して失礼であると考える人も多く、従業員のマスク着用を禁止する企業もあった。

 しかし、そんな認識も今や変わりつつある。マスクは自分の身を守ってくれる衛生用品であると同時に、気遣いを伝えるコミュニケーションツールとなった。新型コロナウイルス特別措置法に基づき全都道府県に発令した緊急事態宣言が解除された後も感染の懸念がくすぶるなか、いまやマスクは日常の暮らしに欠かせない道具となっている。

 マスクだけではない。コロナ禍で人々の価値観がさまざまな場面で大きく転換した。そして「その中で生まれた新しい社会課題に真剣に向き合い、各メーカーがこれまで培った経験と技術を使って解決しようという動きが顕著になってきている」と、と話すのは、世界中から最新の雑貨を多く扱うセレクトショップ「アシストオン」の店主・大杉信雄氏だ。

 同店舗は、家電メーカーのバルミューダや文具メーカーのキングジムなど、現在多くのヒット商品を生んでいるメーカーの商品開発を流通の立場から手伝ってきた雑貨店。多くの企業が、商品開発のアドバイスを同店舗に求めて訪れる。その結果同店舗が取り扱う商品はほかの販売店に先駆けて販売するものがほとんどで、同店舗の売れ行きを参考に自社の商品選定をする大手流通のバイヤーもいるほど。「トレンドの実験場」として、最新の商品がこの店には集まる。

 その大杉氏によれば、「コロナ禍で変化した消費者ニーズを上手く先取りしたメーカーが新たな市場を作り出し、そこからヒット商品が数多く誕生し始めた」と言う。そして、そのキーワードが「健康・衛生の周辺」市場だという。健康に気を使う人々が、自分の普段の生活を少し便利にするのに役立つ商品。そんなニーズに応えた商品群である。

自転車関連製品を販売する「moca」が開発した「サイクルマスク」(出所:アシストオン、以下同)

 その代表と言えるのが、先のミズノのマウスカバーのようなライトユーザー向けマスクやその代替品だ。ゴム素材の5倍以上という伸縮性をそなえた弾性があり、速乾性や抗菌作用、抗UV機能などの性能を備えた「CREORA」と呼ばれる素材を使った、自転車愛好家やランニング愛好家向けの「サイクルマスク」は、5月の発売とともに同店舗の人気商品に躍り出た。

 また、いざという時に口や鼻を覆うことができる、肌触りの良いオーガニックコットンを使ったマフラー「ImabariMuffler 70」なども人気だという。通常のマスクでは息苦しかったり、肌荒れしたり、またはファッション性に気を配りたいといった多様化するマスクのニーズを捉えた商品が数多く出始めている。

愛媛県今治市の宮崎マフラーが製造・販売する天然のコットンを使用した「ImabariMuffler 70」。もともと、風よけや温度調節の機能に加え、日焼け止めや汗ぬぐいとしても使えることを想定したが、口元を隠すマスク的な用途としても人気になったという