慶應義塾大学先端生命科学研究所(IAB)の特徴、そしてIABらしさを知るには、IAB出身のスタートアップ企業を知るのが手っ取り早い。IAB発スタートアップ企業紹介の第1弾は、2013年に上場を果たしたヒューマン・メタボローム・テクノロジーズ(HMT)。HMTは「バイオマーカー」と呼ばれる、病気の変化や治療の指標となる、血液や尿などに含まれる生体内物質に注目、精神状態をはじめとした健康の指標づくりに注力している。

メタボロームへの着目は「1個飛ばし」の発想から生まれた

 ヒューマン・メタボローム・テクノロジーズ(HMT)の主力事業領域は、社名にもあるメタボローム、すなわち代謝物の網羅的な解析である。同社は、慶應義塾大学先端生命科学研究所(IAB)が確立した「キャピラリー電気泳動-質量分析(CE-MS)」法を用いたメタボローム解析を手掛けている。CE-MS法により、細胞や組織中に存在する代謝物の一斉分析を可能にしたことで、世界から注目されている。

 新規事業のテーマとしてメタボロームに注目する企業は増え続けており、共同事業開発のパートナーとして声がかかることが多いという。メタボロームの応用先は、医薬、食糧、環境、エネルギーなど幅広い。

ヒューマン・メタボローム・テクノロジーズ(HMT)代表取締役 社長の菅野隆二氏(写真:HMTが提供)

 ただし、以前の注目度はさほどでもなかった。「HMTが設立された2003年ころ、代謝物を測定・分析するような取り組みはほとんど無かった」。こう語るのは、同社代表取締役 社長の菅野隆二氏である。当時、生命の活動を解き明かす指標のうち、多くの人が注目していたのがゲノムであり、たんぱく質。

 HMTとしては競争が激しくなっていた両分野を避けた形だ。「IABの冨田所長が、“1個飛ばし”の領域なら勝てるチャンスがある』として、次世代テーマと注目した代謝物の解析に注力することにし、画期的な測定法を確立した」(菅野氏)という。

「健康状態のモニタリング」に新しいチャンス

 メタボロームに関して菅野氏が「ここ最近の大きな動き」とするのが、健康状態のモニタリングである。一般的な健康診断で測定できる、特定の疾病の可能性やリスクを示す指標ではなく、健康(心身ともに健やかな状態)を示す指標(バイオマーカー)づくりだ。多くの場合、生活習慣の乱れなどから免疫力が落ちて発病することに注目、心身の変化を数値化して異変をいち早く捉えようという取り組みである。

 HMTは、同社のバイオマーカーの注力領域として「精神・神経疾患(うつ病など)」「がん」「炎症性疾患」「感染症」の4領域を挙げているが、この数年間、特に力を入れるのが、精神・神経疾患領域の可視化。この領域に着目したのは、患者が多く社会的な損失が大きい割に、アプローチが少ないからだという。

HMTによるバイオマーカーの注力領域(図:Beyond Healthが作成)

 現在、うつ病の診断は専門医の問診によって行われている。HMTでは、ここにバイオマーカーとして「リン酸エタノールアミン(PEA)の血中濃度」を持ち込んだ。川村総合診療院の川村則行院長との共同研究によって、うつ病(大うつ病性障害)の患者においてはPEAの顕著に低下することを証明したのだ。さらに、治療経過に応じた変動も認められることから、うつ病のバイオマーカーとしての有用性が示されているという。

 現代社会においては、うつ病の社員を抱え、その対応に苦慮している企業は多い。菅野氏は「そうした組織では、例えば、PEAを継続的に測定し、復帰時期の指標になればいい」とする。