病院などの医療機関と並び、ロボット活用の期待が高いのが介護の現場だ。介護ロボットの開発、導入で課題の1つとなるのが価格の問題。潤沢な投資を行える施設は少ない。そんな中、1体5000円程度で導入可能とされているのが赤ちゃんロボット「かまって『ひろちゃん』」。別名「入居者の『笑顔が増える』ロボット」だ。兵庫県尼崎市、実証実験が進められている施設を訪ねた。

*以降の内容は、2020年12月7日に掲載した記事の再録です。肩書・社名、事実関係などは原則、掲載時のままとしています。

福祉先進国フィンランドの思想を取り入れてスタートした特別養護老人ホーム「ゆめパラティース(兵庫県尼崎市)」。現在ここで入居者による赤ちゃんロボットの検証実験が行われている。様々な分野でロボットの導入が進む昨今だが、介護業界はまだ道半ばだ。現場が潜在的に持っている先端技術へのアレルギー、価格、使い勝手…様々なハードルを乗り越えることができるのか、その取り組みを取材した。

 「きつい」「汚い」「危険」──いわゆる職場の3Kを表現する言葉だが、介護現場の職員たちはこれに「給料が安い」「結婚できない」を加えて5Kと自嘲する。

 このような現状を少しでも改善しようと、各所で様々な試みが行われている。ロボットの活用もそのひとつだ。ただ必ずしもスムーズに導入が進んでいるとはいいがたい。まだまだ試行錯誤が続いているというのが現状だ。

 そんななか、入居者の「笑顔が増える」ロボット導入の取り組みが行われていると聞き、現場に足を運んだ。 

ベッドの中にまで持ち込むなど四六時中「ひろちゃん」と一緒の入居者さん(撮影:末並 俊司)

 写真の女性が抱いているのが検証中の赤ちゃんロボット「かまって『ひろちゃん』(以下、ひろちゃん)」だ。情報通信関連分野における先駆的・独創的研究を推進する国際電気通信基礎技術研究所(京都府相楽郡)とヴイストン(大阪府大阪市)が共同で開発。そして実証試験協力は社会福祉法人の隆生福祉会(大阪府大阪市)が担当した。

 ロボットと笑顔。始めはピンとこなかった。しかし、実際に利用者さんたちの顔を見て納得した。

 実証実験を行っている特別養護老人ホーム「ゆめパラティース」の施設長・藤本章代氏はこう話す。

 「現在はまだ、検証前の準備段階です。年内(2020年)いっぱいはこれをやって、来年から実際の検証が本格的に始まる予定です」

「あやすときゃっきゃと喜ぶからかわいいの」と話す入居者さん

 同施設がロボットの導入を始めたのはひろちゃんが初めてではない。今現在も、入居者の移乗を助けるリフト型や、身体に装着するタイプの補助ロボットなどを日々の介助に役立てている。

 また、大阪大学教授で国際電気通信基礎技術研究所 石黒浩特別研究所所長の石黒浩氏が開発したアンドロイドロボット「テレノイド」 などを用いた介護サービス利用者のQOL向上にも取り組んできた。

 「テレノイドはものすごく精巧なロボットです。目にはカメラが入っていて、遠隔でのコミュニケーションや操作が可能。だから価格も高価です。これを特養のご利用者全員に配ることはできません。ところがひろちゃんの場合は1つ5000円程度です。現在はワンユニット(10人)全員に配布して、様子を観察しています」