対策型検診は、公共の予防対策として実施されるもので、自治体が行う住民検診や企業の健康保健組合が行う職域検診が含まれる。一方、任意型検診は公共の予防対策ではなく、個人の死亡リスクを下げるために行われ、医療機関などが文字通り任意で実施するもの。人間ドックや総合検診などと呼ばれる検診を含む。

 対策型検診と任意型検診の大きな違いは、集団としての死亡率減少効果が示されているかどうかという点。対策型検診で行われる検診内容は、科学的に集団の死亡率の減少効果が認められたもの。市町村や企業などの実施機関は、厚生労働省の「がん予防重点健康教育及びがん検診実施のための指針」に沿い、集団としての住民の死亡率減少効果があると示された内容の検診を実施する。それに対して、任意型検診ではこうした指針によらずに検診メニューを組んでいる。

 前述の厚労省の指針で示されているがん検診は、胃がん検診、肺がん検診、子宮頸がん検診、乳がん検診、大腸がん検診。それぞれについて、実施対象者、実施頻度、実施方法などの条件も明記されている。例えば、胃がん検診であれば、50歳以上を対象として原則として2年に1回、胃エックス線検査または胃内視鏡検査を行うよう求めている。こうした条件は、検診を受けることで、病気の人を見落としたり、病気ではない人を過剰に拾い上げたりするようなデメリットが出ないよう、やはり科学的な根拠に従って定められている。