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「HIT太陽電池」に幕、三洋を買収したパナソニックの「誤算」

GSソーラーとの破断後、新たな提携先が見つからず

2021/02/01 20:16
金子憲治=日経BP総合研究所 クリーンテックラボ
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太陽光パネルのマザー工場だった「二色の浜工場」
(出所:日経BP、2014年撮影)
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かつては太陽電池の「高級ブランド」

 パナソニックは2月1日、マレーシア工場と島根工場における太陽電池の生産を終了し、2021年度中に太陽電池の生産から撤退すると発表した。なお、外部への生産委託により、国内外における太陽電池の販売は継続する。

 マレーシア工場は、2021年度中に太陽電池ウエハ、セル(発電素子)、パネル(モジュール)の生産を終了する。建物、土地などの資産は譲渡を検討するとともに、マレーシア工場の現地法人であるパナソニック ソーラー エナジー マレーシアを清算する。従業員については、割増退職金支払や再就職支援など、誠意ある対応を行うという。

 また、島根工場は2021年度中に太陽電池セルの生産を終え、生産に関わる従業員は、同工場内を基本として、成長の見込める分野への異動により、雇用を維持するという。

 パナソニックは、「HIT」ブランドで知られる独自の「ヘテロ結合型」太陽光パネルを生産してきた。同社が子会社化した三洋電機が開発、量産化に成功した事業を引き継いだものだ。これは、アモルファス(非晶質)と単結晶のシリコン型太陽電池材料を組み合わせた構造で、製造コストが高くなる半面、相対的に高い変換効率、温度上昇による性能低下の少ない高温特性、両面発電などの特徴を持っている。

 2009年12月、パナソニックが三洋電機を買収した際、記者会見に臨んだ当時の大坪文雄パナソニック社長は、三洋電機の持つ「価値」として、蓄電池とともに高性能な太陽電池事業を真っ先に挙げていた。パナソニックは、家電大手として太陽光パネル事業も持たなかっただけに「HIT」への期待が大きかったことは間違いない。それから約10年、国を挙げて再生可能エネルギーの主力電源化を目指すことになった矢先、事実上の撤退に追い込まれたことになる。

 パナソニックによる三洋電機買収の成否に関しては、様々な見方があるものの、太陽電池事業の急速な競争力低下は、当初の期待を裏切る「誤算」の1つだったはずだ。

 「HIT太陽電池」は、住宅太陽光が主体だった時代には、限られたスペースで多くの発電量を得られることから太陽電池の「高級ブランド」として根強いファンがおり、一定のシェアを得ていた。だが、世界的に野立て型太陽光発電所の急増で設置スペースの制約が減ると、高効率の強みが生きず、一方で、一般的な結晶シリコン系太陽電池の効率が上がってきたため、差別化しにくくなっていた。

 2012年以降、国内で固定価格買取制度(FIT)の開始によって各地でメガソーラー(大規模太陽光発電所)が建設され始めた中、買取価格が40円/kWhや36円/kWhなど高値だったFIT初期でさえ、パナソニックは「HIT太陽電池」をメガソーラー向けに積極的に営業展開せず、導入例もほとんどなかった。

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